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Software libre

El software libre o free software, es el término empleado para hacer referencia a las licencias libres de softwares que pueden obtenerse de manera gratuita y que además, puede ser copiado, distribuido y modificado por el usuario o programador que lo adquiere. A pesar de que el término se refiera a que se trata de cualquier software que puede distribuirse y modificarse libremente, no necesariamente debe ser gratuito. En estos últimos casos, generalmente el precio viene dado por el costo de distribución.

El software libre busca ofrecer libertad y autonomía a los usuarios, ya que ofrece la posibilidad de adquirir programas informáticos que pueden ser modificados según las necesidades particulares del usuario. De esta manera, muchos softwares libres son trabajados por medio de una comunidad de programadores, quienes se encargan de mejorarlo y adaptarlo a las necesidades comunes. Así, además de beneficiar a más personas, se ofrece una alternativa de calidad a muchos usuarios que no pueden adquirir una licencia privada de software.

Generalmente, el software libre puede confundirse con términos como software gratuito o software de dominio público, sin embargo, estos guardan diferencias con respecto a lo que es el free software.

El uso del software libre empezó a tener mayor relevancia a inicios de la década de 1980 gracias a personas como Richard Stallman, quien además de promover el uso del software libre, fundó la Free Software Foundation con el fin de promover el uso y distribución de programas, sistemas operativos y toda clase de softwares que pudieran brindar a los usuarios un acceso al código de fuente.

Libertades esenciales

La premisa del software libre según el concepto de Richard Stallman se concibe bajo cuatro libertades esenciales. Por lo que para que un programa sea considerado un software libre, debe respetar cada uno de estos pilares. A continuación se describen cuáles son:

Libertad 0 o libertad de uso

La libertad de uso hace referencia a que cualquier software libre puede ser usado con propósitos públicos, comerciales, privados, educativos, administrativos, militares, etc. Así, el usuario o distribuidor tiene el derecho a utilizar un software libre de la manera que desee.

Libertad 1 o libertad de estudio

Un software libre debe permitir al usuario o programador la posibilidad de entender cómo éste funciona, brindando así la posibilidad de ser estudiado y modificado según el interés y necesidades particulares de cada persona.

Libertad 2 o libertad de distribución

Un software libre puede ser distribuido de manera ilimitada y bajo las condiciones particulares que un usuario o distribuidor desee. En este sentido, se debe brindar libertad de que un programa o aplicación libre pueda compartirse de forma gratuita, paga o bajo determinadas condiciones.

Libertad 3 o libertad de mejorarse

Un software libre de código abierto permitir a los usuarios y programadores la posibilidad de tener acceso a su código. Esto, con el fin de poder modificarse y mejorarse en busca del beneficio particular y el de la comunidad.

Tipos de softwares libres

Esencialmente, cualquier tipo de software puede ser libre. De hecho, existen desde sistemas operativos basados en el software libre, hasta softwares de aplicación de distribución libre y gratuita. En este sentido, cualquier programa, sin importar su uso o tipo, en caso de cumplir con las libertades esenciales de un software libre, puede ser considerado como tal.

De esta manera, podemos decir que existe todo tipo de software libre y a continuación destacamos algunos de ellos:

  • Sistemas operativos: Se trata de un software de sistema diseñado para permitir la gestión e interacción de un usuario con el ordenador. Un ejemplo claro de sistema operativo de software libre es Linux.
  • Programas y aplicaciones: Los softwares de aplicación, son aquellos programados y distribuídos con la intención de permitir al usuario la posibilidad de realizar múltiples tareas a través de su uso. Desde reproductores multimedia, hasta videojuegos y editores de video, los programas y aplicaciones de software libre son bastante populares y numerosos.
  • Navegadores y exploradores: Se trata de cualquier aplicación o plataforma a la que se pueda acceder libremente para navegar a través del internet y gestionar archivos online.
  • Programas p2p: También conocidos como softwares peer-to-peer, se trata de aplicaciones orientadas a permitir el intercambio de archivos e información a través de una red o comunidad local.

Ejemplos de software libre

Existe un millar de ejemplos de software libre a los que podemos acceder por medio de cualquier computadora o teléfono celular. Desde juegos y aplicaciones de entretenimiento, hasta programas diseñados para cumplir con tareas más específicas. A continuación mostramos algunos de los ejemplos más conocidos de softwares libres.

Mozilla Firefox

Mozilla Firefox es uno de los navegadores web más populares del mundo y uno de los ejemplos de software libre por excelencia. MF cuenta con una interfaz cómoda e intuitiva, pero al mismo tiempo, brinda la posibilidad de personalizar y ajustar una serie de parámetros en su código interno con el fin de mejorar la experiencia y seguridad de los usuarios.

Notepad ++

Se trata de un programa de edición de lenguaje de programación C++. Permite hacer todo tipo de notas y tener un entorno de trabajo controlado para llevar a cabo la programación de cualquier tipo de contenido digital.

Linux

Linux es probablemente el representante más importante de todo lo que representa el software libre. Se trata de un sistema operativo de código abierto desarrollado para funcionar en distintos tipos de plataforma y brindar una experiencia cómoda a los usuarios.

Audacity

Es uno de los softwares libres de edición y grabación de audio más populares de todos. Este programa permite procesar archivos de audio en un gran número de formatos, realizar grabaciones y cuenta con una serie de herramientas que permite editar estos archivos de múltiples maneras.

JDownloader

Se trata de un software libre que funciona como un gestor de descarga para contenido alojado en diferentes servidores de internet. JDownloader funciona como una plataforma abierta programada en Java y brinda la posibilidad de reconocer y escribir captchas, así como acelerar y llevar a cabo múltiples descargas de forma paralela.

Qcad

Se trata de un software de Diseño Asistido por Computadora (CAD) destinado a ofrecer una plataforma de dibujo técnico en dos dimensiones. Es la versión homóloga y gratuita más popular de la serie AutoCAD de Adobe. Este software, además de ser útil para las labores profesionales de ingenieros y arquitectos, se encuentra disponible para ser instalado en distintas plataformas como Microsoft Windows, Linux e incluso Mac OS.

7-Zip

Es un software libre diseñado para permitir la compresión y descompresión de archivos y paquetes de archivos en múltiples formatos. 7-Zip permite optimizar el espacio utilizado por los archivos almacenados en un computador, así como también simplifica la manera en la que se comparten paquetes de archivos de gran tamaño a través de una red o internet.

Open Office

Se trata del software homólogo y gratuito de la suite de aplicaciones Microsoft Office. Open Office cuenta con una serie de softwares orientados al uso laboral, empresarial y de gestión. Cuenta con un editor de texto, un programa para diseñar presentaciones gráficas, un software para preparar hojas de cálculo y bases de datos.

Ventajas y desventajas

Hoy en día, el uso del software libre es bastante común, sin embargo, así como cuenta con importantes ventajas que todos los usuarios pueden gozar, también padece de algunas desventajas que es necesario conocer. A continuación hacemos un balance detallado de cada una:

Ventajas

  • El software libre se presenta como una manera de combatir la piratería, ya que al no seguir la filosofía del copywright, su distribución y modificación es permitida.
  • Los programas y aplicaciones diseñadas bajo este modelo, generalmente se encuentran en constante mejoramiento y evolución a través de actualizaciones. Esto se debe a que existen comunidades de usuarios y programadores que se encargan de trabajar de manera conjunta en atacar los problemas que podría tener un software de este tipo. En este sentido, generalmente se ofrecen actualizaciones de manera frecuente y en menos tiempo que en el caso de los softwares de licencia privada.
  • La gran mayoría de los softwares libres son gratuitos, por lo que no es necesario adquirir licencias periódicas ni pagar dinero extra para desbloquear funciones “Premium” en este tipo de programas. De esta manera, los usuarios pueden ahorrar dinero y obtener un programa que cumpla con sus necesidades.
  • El software libre estimula la retroalimentación entre usuarios y desarrolladores, algo que beneficia el aprendizaje y el desarrollo de la informática como ciencia.
  • Generalmente, los softwares libres son mucho más seguros que los programas de licencia privada.
  • Los usuarios tienen derecho a distribuir de manera gratuita e ilimitada este tipo de softwares.

Desventajas

  • El software libre no se encuentra tan difundido en la actualidad. Esto se debe a que no puede competir de manera publicitaria con las grandes industrias del software privado.
  • Un porcentaje de los programas generados bajo esta filosofía suelen padecer de problemas de compatibilidad de software y de hardware. Esto ocurre en mayor medida cuando se trata de programas que están en las primeras etapas de desarrollo o cuando se diseñan para ser utilizadas en equipos específicos.
  • Debido a que no hay un contrato de adquisición, este tipo de softwares no ofrece garantías al usuario. En este sentido, el adquisidor de un software libre es responsable del uso que le dé al mismo.
  • Muchos programas de software libres (no todos), no cuentan con un interfaz tan atractivo como el de las aplicaciones pagas. A pesar de no ser un problema significativo, muchos usuarios optan por preferir otros programas más cómodos de usar.

Licencias

Cuando un usuario adquiere un software, en realidad está obteniendo una licencia. Así, según la manera en la que se distribuye cualquier software, este estará sujeta a algún tipo de licencia. Actualmente existe un amplio número de licencias, donde cada una de ellas permite al usuario tener o no ciertos permisos para utilizar el software que recibe. A continuación reseñamos cuáles son los tipos de licencias que existen:

GPL


Conocida en español como Licencia Pública General, se trata del tipo de licencia más común en la actualidad, en cuanto a los permisos que una licencia GLP confiere a su adquisidor, es necesario destacar que permite al desarrollador mantener los derechos de autor sobre el software. No obstante, también brinda libertad de modificación y libre distribución. De esta manera, se trata de uno de los tipos de licencia Copyleft más usuales de hoy en día, lo que significa que un software de este tipo puede adquirirse y utilizarse de manera libre. Generalmente, se trata de una licencia gratuita, no obstante, en algunos casos es necesario pagar por los costos de distribución y copiado.

BSD


Se trata de uno de los tipos de licencia que ofrece mayores libertades a los usuarios. De esta manera, un software de licencia BSD tiene la posibilidad de venderlo, modificarlo, distribuirlo y mejorarlo. Asimismo, los desarrolladores de un software de licencia BSD pueden o no incluir el código fuente en el producto.

Apache


Es la licencia que aplica a cualquier software que pueda ser distribuido y modificado para redistribuirse en forma de un producto mejorado. Pese a ello, es necesario que el software conserve el copyright del desarrollador original.

PHP


Se trata de la licencia por la cual se crean y distribuyen softwares desarrollados con el lenguaje de programación PHP. Según la Free Software Foundation, la licencia PHP es un tipo de software libre de código abierto, aunque no necesariamente ha de ser copyleft.

LGPL


Conocida como Licencia Pública General Reducida de GNU, se trata de una licencia desarrollada por la Free Software Foundation. Los softwares licenciados como LGPL brindan libertad de modificación y distribución para los usuarios que la adquieran.

Otras licencias

Además de las mencionadas, existen otros tipos de licencias como las siguientes:

  • MPL.
  • APSL.
  • EPL.
  • CDDL.
  • MIT.
  • PSFL.
  • Copyleft.

Diferencias entre Software libre y software comercial

A grandes rasgos, el mundo del desarrollo de softwares se divide en el grupo de las licencias de software libres y las comerciales. A continuación repasamos las principales diferencias entre uno y otro.

Software libre

  • El software libre, a pesar de no siempre ser gratuito, ofrece a los programadores y usuarios la posibilidad de distribuir, modificar y usar las licencias de este tipo de manera libre e ilimitada.
  • En este sentido, generalmente se suelen desarrollar bajo licencias GPL y LGPL. Lo que brinda libertad a los desarrolladores de crear versiones mejoradas de algunos de estos softwares y redistribuirlos bajo una nueva licencia.
  • Casi siempre cuenta con una comunidad de soporte técnico muy activa que resuelve los problemas de manera gratuita.
  • Algunos softwares libres conocidos son Linux, Open Office, PHP, Java, VLC y similares.

Software comercial

  • El software comercial es la manera de referirse a aquel programa o aplicación que se encuentra registrado con derechos de copyright.
  • Se distribuye a través de una licencia comercial (generalmente debe ser pagada).
  • De esta manera, es distribuido como un producto que no puede recibir modificaciones y su instalación está limitada a cierto número de veces.
  • Ofrece garantías al usuario o comprador.
  • Puede ofrecer versiones gratuitas de prueba a los usuarios.
  • Algunos softwares comerciales importantes en el mundo son Windows (Sistema operativo), Microsoft Office, Adobe Photoshop, Corel Draw, y muchos más.